LO QUE SABEMOS DE LOS NEADERTHALES

CUESTIONES EN TORNO AL HOMO NEANDERTALENSIS

Hoy nos vamos a poner en plan didáctico y a repasar de forma rápida algunas cuestiones que nos pueden aclarar nuestros conocimientos sobre el llamado Hombre de Neanderthal.

¿Qué es un neandertal? El neandertal es un homo, termino que utilizan los paleontólogos para diferenciar los hombres propiamente dichos de aquellos escalones evolutivos con forma similar al hombre pero con características y comportamientos más similares a los simios, como un australopitecus. Así todos los que llevan el termino "homo" delante serían el grupo de hombres o humanos. El homo neandertalensis sería un ser humano no un primate con apariencia de hombre. Existen numerosos restos de hombres de Neandertal en museos de todo el mundo, pero uno de los cráneos en mejor estado es el descubierto en 1908 en La Chapelle-aux-Saints (Francia). El neandertal cinematográfico más popular fue el encarnado por el actor que menos maquillaje necesitó para el papel, Ron Perlman, en "En busca del fuego" (1981).
¿Por qué se llama así? El nombre se lo dio el geólogo William King en 1863 para denominar los restos fósiles encontrados en la cueva de Feldhofer en el valle (thal) del río Neander (Alemania), de ahí el nombre de "hombre de Neanderthal" o Neandertal en español. A pesar de la creencia popular no fueron los primeros restos de neandertal encontrados, que fueron los de Bélgica de 1829, seguidos por los de Gibraltar en 1848, pues los de Alemania no aparecerían hasta 1856. No sería hasta mucho más tarde que se asociaron todos estos restos como pertenecientes al mismo tipo humano. Los restos encontrados en Feldhofer, conocidos como Neanderthal I, se exponen hoy en día en el museo de Bonn. John Doolittle es Brun, el jefe del clan neandertal que acoge a la protagonista en "El clan del oso cavernario"(1985).
¿Cómo se descubrieron los restos? Los llamados restos del Neandertal I se descubrieron durante unos trabajos en una cantera. Cuando se desprendió parte de unos acantilados de piedra caliza quedó a la vista una cueva, en ella los obreros descubrieron unos huesos que creyeron podían tratarse de los restos de un oso. El encargado de la obra envío los restos al doctor Fuhlrott, quien había estudiado paleontología y zoología, él confirmó que eran restos humanos, muy antiguos y con diferencias con respecto a los actuales, así que se los envió a Schaaffhausen, profesor de anatomía en Bonn. Era el año 1856. Se trataban de: un casquete craneal, dos fémures, los 3 huesos del brazo derecho, dos del izquierdo, parte del hueso ilíaco izquierdo, y fragmentos de la escápula y costillas. Un año después se publicaban los estudios de los expertos. En 1997 se reanudaron la excavaciones en la zona, y se encontraron más de 50 piezas oseas. En el film "El hombre de hielo"(1984) el descubrimiento del neandertal es más cercano a lo que sucedió con Otzi (ver mi artículo La momia que llegó del frío) pues el protagonista es descubierto dentro de un bloque de hielo.
¿Cuál era su aspecto? Aunque el neandertal era un hombre, difería en su aspecto de un hombre actual. Era de esqueleto robusto con tórax de barril, pelvis ancha, y extremidades cortas y robustas. Nada que ver con el aspecto simiesco que le han dado algunos, y desde luego nada de caminar encorvado y arrastrando los brazos por el suelo. Era más bien de baja estatura pero fuerte. Sería en el rostro donde se notarían las diferencias más notables. Tendría los arcos supraciliares más desarrollados (más o menos donde van las cejas), la frente sería baja e inclinada, la cara prominente con una nariz ancha y de grandes aletas, casi sin mentón, pero con dentadura prominente. Seguramente no eran muy rápidos corriendo pero sí resistentes y con un finísimo olfato. Su capacidad craneal era superior a la de un hombre moderno. Las modernas técnicas de reconstrucción facial por ordenador han podido recrear el aspecto aproximado del rostro de un neandertal y realizar modelos del mismo como el basado en el Shanidar I expuesto en el Smithsonian de Washington. Algo más guapo les salió el neandertal de "Noche en el Museo 3: El secreto del faraón"(2014) interpretado por el mismo protagonista de la cinta, Ben Stiller.
¿Cómo hablaban? Durante mucho tiempo se pensó que los neandertales no podían hablar, limitándose a emitir sonidos guturales, hablar por signos, y poco más. Sin embargo en 1989 en Kebara (Israel) se encontraron los restos de un neandertal con el hueso hioide en el lugar correcto. La colación y posición de este hueso es el que permite a los humanos tener un lenguaje articulado ya que es el que soporta la base de la lengua. El hallazgo de una flauta realizada con un hueso de oso en Eslovenia, llevó a algunos científicos a afirmar que no sólo hablaban sino que podían hacer música y cantar. Si a esto le añadimos la capacidad craneal superior a la nuestra, pues para otros científicos eran más inteligentes, así que cualquier día nos vamos a encontrar la "Primera sinfonía para hueso y mamut". La supuesta flauta nenderthal de Divje Babe de hace 43000 años no es más que para los más descreídos un hueso roído por un hiena, una nueva broma del graciosillo animal (ver mi post "¿caníbales prehistóricos?"). La película cómica "Cavernícola"(1981) da su particular visión del descubrimiento de la música en una antológica escena.
¿Dónde vivían? Se pensaba que los neandertales vivían en cuevas en las cuales se refugiaban del frío y las inclemencias. Hoy se sabe que establecían divisiones dentro de las cuevas a modo de habitaciones o zonas, así en Italia se han encontrado cuevas con tres zonas diferenciadas: la cocina, el dormitorio, y el taller que era la zona más iluminada donde construían sus herramientas. Además en Molodova (Ucrania) se descubrieron estructuras realizadas con huesos de mamut con una antigüedad de 44000 años. Unos 116 huesos colocados de forma circular y con una techumbre de madera en cuyo interior se encendían fuegos demuestra que la usaron como vivienda, además algunos de ellos estaban pintados (¿los primeros decoradores de interior?). En la cueva de Bruniquil (Francia) se han descubierto dos estructuras circulares realizados con restos de estalagtitas y estalagmitas formando dos habitáculos bien diferenciados dentro de la misma gruta, y que se cree pudieron haber construido los neandertales. En el interesante film francés "Ao, el último neandertal" (2010) se puede apreciar a varios grupos humanos viviendo en cavernas.
¿Qué comían? Los neandertales eran cazadores recolectores, es decir comían lo que les ofrecía la naturaleza sin cultivarlo ni domesticarlo, recolectaban frutos, vegetales, etc, y cazaban todo tipo de piezas para comérselas, incluso en un yacimiento español quedó constancia de que consumían marisco. Llegaron a cazar grandes piezas como los mamuts. También se ha debatido si practicaban el canibalismo, y es algo que no ha quedado del todo claro, para ciertos investigadores era un canibalismo ritual, para otros se practicaba sólo en épocas de hambruna. Durante los trabajos de excavación del yacimiento de Preresa (Madrid) se descubrieron los restos de un banquete que un grupo de neandertales se dieron con un paquidermo hace unos 84.000 años. En la serie documental "Caminando entre las bestias"(2001) el neandertal se convierte de cazador en cazado cuando un gigantesco rinoceronte la toma con uno de ellos.
¿Tenían instrumentos? Los neandertales tallaron la piedra para fabricarse utensilios de lo más variados. Los primeros instrumentos que se atribuyeron a los neandertales aparecieron en el yacimiento de Le Moustier (Francia), de ahí tomaron el nombre de cultura musteriense; el estilo más avanzado fue denominado chatelperroniense. Los instrumentos eran tallados en piedra, hueso y madera, y comprendían desde armas para la caza hasta instrumentos para limpiar y preparar las pieles. En el ejemplo vemos herramientas de aspecto musteriense encontradas en la provincia de Badajoz (España).  En el documental "Neandertal" (2001) se puede apreciar como unos hombres de Neanderthal regresan de la caza blandiendo las lanzas con puntas de silex. 
¿En qué creían? Es difícil saber las creencias y cultos de los neandertales, aunque por los enterramientos se puede deducir al menos una creencia en la inmortalidad o en la existencia de una vida en el Más Allá. Colocaban a sus muertos en posición fetal, como si estuvieran durmiendo, a veces enterraban grupos familiares juntos, y solían ir acompañados de objetos, comida e incluso hierbas medicinales que se sospecha debían servirles en el Otro Lado. Además en algunos enterramientos hay restos de haberse producido una comida ritual para despedir al difunto. Además de los ritos funerarios había un cierto culto al oso cavernario, ya que se han encontrado asociados a neandertales, lugares con calaveras de oso colocadas de forma que evidencian un uso ritual. También se especula con el uso de magia propiciatoria para nacimientos, caza, etc., y por tanto la existencia de algún tipo de rituales asociados a estos. En la cueva de Chauvet (Francia) se encontró un cráneo de oso sobre una piedra, que desde entonces se denominó altar del oso. En la serie documental "La odisea de la especie" (2003) en el episodio dedicado al neandertal se recrea el enterramiento y los ritos que practicaban.
¿Por qué desaparecieron? Los hombres de Neanderthal no son nuestros antepasados. Según la mayoría de los científicos fueron una rama de la evolución que se extinguió y no llevó a ningún lado, mientras paralelamente se desarrollaba el Homo sapiens que daría lugar al hombre moderno. Las causas de porqué los neandertales desaparecieron son aún hoy debatidas: durante años se pensó que habían sido exterminados por sus rivales en la evolución, los cromañón; para otros habían sucumbido por enfermedades o por no haber sabido adaptarse a los cambios climáticos; y para otros simplemente se mezclaron con las otras especies y fueron desapareciendo, aunque se podrían rastrear parte de su ADN en el hombre actual (en algunos más que en otros). Ni siquiera la fecha de su extinción está clara, y en algunos lugares como Portugal y España tardaron más en desaparecer. El llamado "Niño de Lapedo" encontrado en Lagar Velho (Portugal) era el esqueleto de un niño de unos cuatro años que mostraba mezcla de características modernas y de neandertal, siendo considerado el ejemplo de hibridación entre los dos (en la foto se muestra una reconstrucción del enterramiento). El documental "Apocalipsis Neandertal" (2015) explora las causas de la desaparición del Hombre de Neanderthal.

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