LAS VISIONES DE MARCO POLO

COMO SE VIO AL VIAJERO VENECIANO

Marco Polo fue en la Edad Media el mayor ejemplo de viajero y aventurero que conocieran en Europa, y sus aventuras relatadas en "Il Millone" se convirtieron en un "best seller" del momento. A pesar de que el transcriptor de las memorias del veneciano, un tal Rustichello de Pisa, embelleció y exageró las andanzas del viajero, su libro ha seguido siendo fuente de inspiración de artistas y cineastas.  

Orígenes. Los Polo son una familia de comerciantes venecianos. Tres hermanos Niccolo, Mateo, y Marco forman una compañía mercantil para traer productos del Lejano Oriente. Niccolo tiene un hijo en 1254, Marco. Los dos hermanos mayores Niccolo y Mateo viajaron hasta la corte del gran Khan en China y volvieron en 1269 para volver a partir en 1271 pero esta vez llevándose al joven Marco. Una miniatura del libro "Los viajes de Marco Polo" presenta la entrada del veneciano en una ciudad del Próximo Oriente. La primera película dedicada al aventurero tuvo nada menos que a Gary Cooper como protagonista en "las aventuras de Marco Polo" (1938).  
Los Polo y el Papa. Según los dos hermanos Polo el Gran Khan de la China les había enviado con el encargo de que le enviaran misioneros. Pero precisamente en ese momento la cristiandad se encuentra sin Sumo Pontifice, y los Polo deciden emprender el viaje sin las bendiciones del Papa. Sin embargo cuando se enteraron de la elección de Gregorio X se dirigieron a Acre donde recibieron las credenciales papales y dos misioneros para que los acompañaran. Una miniatura del siglo XV que decoró "El libro de las Maravillas" muestra a Niccolo y Mateo ante Gregorio X. Alain Delon comenzó a interpretar al viajero en una película inacabada al dispararse el presupuesto "Marco Polo"(1962).
El viaje. Con 17 años Marco Polo realiza uno de los viajes más extensos y peligrosos de su época. Desde Venecia a Acre (Israel) de ahí hasta Tabriz (Irán) y finalmente llega a Pekín (China) la capital imperial. Al Gran Khan lo encontraron en Chemeinfú donde los acogió con alegría, recibió sus presentes, y tomó al joven Marco como su protegido. Un cuadro de 1863 de Tranquillo Cremona recoge el momento en que Marco es presentado a Kublai Khan.  El mismo año que los franceses intentaron llevar al cine las aventuras del veneciano, los italianos estrenaron "Marco Polo"(1962) con Rory Calhoun como Marco.
Servidor del Khan. El muchacho se desempeña bien en pequeñas misiones que le encarga el Khan, y éste ve como luego sus informes están llenos de agudas observaciones, lo cual hace que Kublai le encargue diversas embajadas y misiones por el país. En 1278 es enviado al Yunnan y comienza su larga relación al servicio de Kublai Khan (1215-1294). Una ilustración de James E. McConnell está dedicada a la entrada de Marco Polo en Pekín. La versión yugoslava del aventurero llego en "La conquista de un imperio"(1965) donde el actor Horst Buchholz es Marco Polo.
La sublevación. Durante la estancia de Marco Polo en la corte del Khan, su ministro de finanzas, un sarraceno llamado Achmet Fenaketi, abusó de la confianza del Kan y provocó el descontento entre el pueblo que desembocó en una conspiración y sublevación que en ausencia de Kublai acabó con la muerte del ministro. El propio Marco presenció esta sublevación ocurrida en 1282, y que al llegar a oídos del Khan  al comprobar la veracidad de los abusos del ministro, castigó a todos aquellos que se habían beneficiado de sus rapiñas. Una pintura del siglo XVIII del Museo de Venecia realizada por van Grevenbroeck retrata a Marco Polo vestido con indumentaria tártara. Una versión musical de la aventuras del viajero titulada "Marco Polo"(1973) tuvo al cantante Desi Arnaz Jr. en el papel principal.
Recaudador. La honradez del veneciano le hace subir en la estimación del Gran Kan y le otorga un puesto de funcionario. Posiblemente un alto cargo relacionado con la recogida de impuestos en la provincia de Yangzhú, que seguramente desempeñó durante 3 años, y que le permitió recorrer parte del país, experiencia que le sirvió para las descripciones de determinadas provincias de la China donde mezcla observación personal, leyendas populares y fantasía (¿de ahí lo de cuentos chinos?). Así en las miniaturas medievales que ilustraban el libro de Marco Polo se introducían animales fantásticos junto a otros reales. En la década de los 70 las películas de artes marciales se pusieron de moda y en Hong Kong realizaron una en la que aparecía Marco Polo, titulada en Estados Unidos "Los cuatro asesinos "(1975) con Richard Harrison como el extranjero en la corte del Khan.
Embajador en Ceilán. En 1284 Kublai Khan se enteró de que el rey de Ceilán poseía el rubí más grande del mundo, y envió un grupo de embajadores al país con la intención de convencer al monarca de que le vendiera la preciada joya. Entre estos embajadores va Marco Polo con el encargo de ofrecer incluso el pago equivalente al valor de toda una ciudad, pero el rey de Ceilán se niega a la venta. Marco atestigua que tuvo que volver sin la joya que según él sobresalía por arriba y abajo del puño cerrado del rey. Sin embargo a cambio regresa con unas reliquias sagradas, nada menos que los dientes, los cabellos, y la escudilla con la que comía Adán (aunque Marco no se lo cree). Una interpretación moderna de la amistad del Khan y el veneciano se puede ver en la obra del polaco Roch Urbaniak, titulada  Marco Polo y Kublai Khan. La serie de televisión "Marco Polo" (1982) hizo famoso a su joven protagonista Ken Marshall.

En Champá. Durante años Kublai Khan intentó conquistar el reino de Champá (parte del actual Vietnam), pero al no conseguirlo entró en tratos con su rey, y para ello en 1288 envió a su embajador favorito, Marco Polo, que de nuevo abandonó la corte para encargarse de una misión especial, y regresó con el tratado de paz y un compromiso del monarca de Champá de entregar al Khan un tributo anual consistente en madera de áloe y elefantes. En el Atlas catalán de 1375 se dibuja una caravana que supuestamente es Marco Polo viajando hacia la India. Un telefilm americano de aventuras titulado "Las aventuras de Marco Polo"(1998) tuvo a un casi desconocido Don Diamont, que tampoco ha pasado a la historia por sus interpretaciones.
La princesa. Después de 17 años al servicio del Khan los Polo le piden permiso para volver a su tierra. Kublai se muestra reacio a dejar marchar a Marco, pero finalmente cede no sin encargarle una última misión: que entregue a la princesa Kaketchin, "la que es azul", a su prometido un rey aliado en Persia. De esta forma con la misión de entregar a la princesa comienza el regreso de Marco Polo a su tierra en 1295 colmado de regalos del Gran Khan. Son varias las estatuas que del viajero veneciano adornan plazas y jardines del mundo conmemorando sus viajes, pero sin duda una de las más curiosas es la del guardián de Wat Pho en Bangkok (Tailandia) que algunos han identificado con Marco Polo. Una nueva mini serie con un toque más romántico y de aventuras protagonizada por Ian Somerhalder celebraba las andanzas del viajero en "Marco Polo"(2007).
El regreso. El regreso comienza partiendo desde Pekín hacia el sur buscando un puerto. Se embarca en Zaitun y bordea el sur de China, Indochina, Malaca y Sumatra, luego continúa hacia el golfo de Bengala, Ceilán, costa de la India hasta llegar a Ormuz donde desembarca. Por tierra sigue a Tabriz, cruza el Caucaso, se embarca en Trebisonda, recala en Constantinopla, y finalmente Venecia. Sin embargo un año después del regreso Marco es capturado por los genoveses y mantenido en prisión donde dicta el libro de sus aventuras a su compañero de celda. Liberado en 1299, Marco se convirtió en un rico mercader y murió en Venecia en 1324. El ilustrador Severino Baraldi elige el momento en que Marco combate contra Genova y es capturado para uno de sus dibujos. La última serie de éxito de la cadena Netflix "Marco Polo" (2016) tiene al italiano Lorenzo Richelmy como protagonista.

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