LA BELLEZA DE UNOS CUERNOS

TRICERATOPS, EL CORNUDO MÁS FAMOSO

Si el Tyrannosaurus Rex era el rey de los dinosaurios, al menos de los carnívoros, el triceratops es el más conocido de los dinosaurios herbívoros, y con cierta frecuencia se nos ha mostrado en el cine en batalla con su rival carnívoro.

Descubrimiento y bautismo. Triceratops significa cara de tres cuernos. Los primeros restos descubiertos lo fueron en Denver en 1887,  nada menos que por Marsh, uno de los protagonistas de la comentada guerra de los huesos. En un principio pensó que esos restos de un cráneo con cuernos pertenecía a una especie de mamífero, y sólo con la aparición de nuevos restos le hizo cambiar de idea, y reconocer en él a un dinosaurio con cuernos. Entonces bautizó a toda la especie con el nuevo nombre de triceratops. El propio Marsh publicó en 1896 una fotografía de un cráneo de Triceratops prorsus descubierto por él. En la película "El continente perdido" (1951) una pareja de triceratops lucha entre sí ante la mirada espantada de los protagonistas. 
Dimensiones. Los triceratops pueden alcanzar una altura de 3 metros y una longitud de 9 metros, y su peso oscilaba entre las 6 y las 12 toneladas. Lo más llamativo del animal era su enorme cabeza que podía llegar a alcanzar 2 metros y suponer un tercio de la longitud del triceratops. Tenía un solo cuerno sobre las narinas, y dos cuernos sobre los ojos de aproximadamente un metro de longitud. Remataba su imponente cabeza la gola osea que la enmarcaba. El cráneo del triceratops más antiguo que se conoce puede corresponder al que se exhibe en el Palacio de Justicia de Greeley en Colorado (U.S.A). Harryhausen creó uno de sus espectaculares efectos con un triceratops en la película de culto "Hace un millón de años" (1966).
Hábitos. La boca en forma de pico de loro y los dientes revelan que el triceratops era un animal herbívoro. Arrancaba los brotes y hojas, y luego las trituraba con la hilera de dientes que tenía al fondo de la boca. Cuando los dientes se gastaban le salían unos nuevos. La posición de la cabeza también nos indica que ramoneaba. El Museo de Historia Natural de Frankfurt en Alemania también tiene una excelente reconstrucción de un triceratops. La película "Cuando los dinosaurios dominaban la Tierra"(1970) además de mostrarlos a los triceratops conviviendo con humanos éstos tenían un aspecto un poco fondón.
Los cuernos. La utilidad de los cuernos del triceratops ha suscitado diversas teorías, la más conocida es que los utilizaban como sistema de defensa contra saurios carnívoros. Pero también se especuló que es un ornamento que les servirían durante el cortejo, para marcar su posición en la manada, como sistema de lucha durante el cortejo con otros machos y para marcar territorialidad. Incluso hubo quien aseguró que servirían como medio de comunicación. Otras teorías afirmaban que era un sistema de termorregulación y que además servían para anclar los músculos de la mandíbula. La Universidad de California posee los cráneos de un triceratops adulto y una cría lo que nos permite contrastar la evolución de los cuernos y el tamaño. Una familia de triceratops también se pasea por "La tierra olvidada por el tiempo"(1975).
Edad y territorio. Apareció a finales del Cretácico, en la etapa conocida como Maasstrichtiano hace unos 68 millones de años. Se extinguió hace 66 millones de años, en la extinción que terminó con las criaturas del Cretácico. Su territorio comprendía lo que hoy es Norteamérica y zonas de Canadá. El mayor número de restos de triceratops se han encontrado en los estados de Dakota del Sur y Montana (Estados Unidos). El Museo de Historia Natural de París expone una cabeza de Triceratops calicornis. Una coproducción entre Estados Unidos y Japón dio lugar a un film como "El último dinosaurio"(1977) donde no podía faltar la clásica pelea entre T-Rex y Triceratops.
Manadas. Cómo suele suceder en estos casos, se ha discutido si el triceratops era un animal solitario o gregario, es decir si se juntaba en grupos para vivir en manada o no. Los triceratops pastoreaban pero no hay suficientes indicios para afirmar que vivieran en manadas aunque sí es posible que se desplazaran como unidades familiares. Aunque se han encontrado restos de otros herbívoros juntos formando manadas, en el caso de los triceratops son pocos los hallazgos que presentan varios individuos juntos; tres ejemplares jóvenes en Montana(U.S.A.), y uno más interesante aún en excavación descubierto en el 2012 y que presentaba tres esqueletos casi completos de ejemplares de triceratops de distinto tamaño y edad, aunque se desconoce si son una unidad familiar o dos hembras y un ejemplar más joven. El Museo de Ciencias Naturales de Houston (U.S.A.) posee el ejemplar más completo de triceratops  al que bautizaron como "Lane", y del que además rescataron parte de su piel momificada. En "Parque Jurásico"(1993) se creó uno de los más grandes animatrónics de la historia del cine para la escena precisamente del triceratops.
El enemigo. Tradicionalmente el cine ha mostrado al enorme Tyrannosaurus Rex como el enemigo acérrimo del triceratops. Los registros fósiles muestran algunas heridas recibidas por triceratops sobre todo en su gola, algunas de carácter puzante, quizás provocadas por el cuerno de otro macho. Pero aún está por demostrar que las heridas fueran provocadas por un combate contra un T-rex, aunque es cierto que ambos convivieron durante un tiempo. Como ya comentamos en el artículo sobre el Tiranosaurio (ver El rey de los dinosaurios) el Museo de los niños de Indianapolis reconstruyó una escena del combate en la que el Triceratops Kelsey sufre el ataque combinado de dos tiranosaurios. La película de animación en 3D "Caminando entre dinosaurios"(2013) sigue precisamente las aventuras de un triceratops que además se tiene que defender del ataque de los carnívoros.
Especies. Se ha intentado ver distintas especies de triceratops en función de las diferencias encontradas entre distintos cráneos fósiles. Sin embargo algunos investigadores creen que las diferencias pueden responder a diformismo sexual, o incluso a la diferente grado de desarrollo que vendría dado por la edad del espécimen estudiado. Hoy la mayoría acepta dos especies de triceratops: el triceratops prorsus y el triceratops horridus, aunque sus diferencias también pueden ser explicadas por el dimorfismo sexual.  El Museo Smithsonian de Washington tiene el primer ejemplar montado de Triceratops horridus al que llamaron Hatcher. En la serie "Parque Prehistórico"(2006) consiguen "capturar" a Theo el triceratops.
El Torosaurio. El torosaurio ha sido presentado durante años como un dinosaurio de la misma familia que el triceratops, pero cuyas pequeñas diferencias lo identificaban como una especie diferente. Hoy en día algunos investigadores afirman que esas diferencias son por los años no por pertenecer a especies diferentes, y que el torosaurio realmente sería una especie de triceratops de la tercera edad, vamos un "dino jubileta" (de esos que van a jugar a la petaca prehistórica o criticar las obras jurásicas). Quienes debaten esta idea afirman que hay registros fósiles de triceratops ancianos y torosaurios jóvenes que ya presentan las diferencias que los separan. El torosaurio de Milwaukee presenta los característicos agujeros de la gola que lo diferencian del triceratops. En la serie documental "Caminando entre dinosaurios"(1999) aparecen dos torosaurios en lucha.
El último dinosaurio. Para terminar y como colofón de esta breve historia del popular triceratops hay que añadir que, según recientes investigaciones, un ejemplar de su familia pudo ser el último dinosaurio vivo sobre la Tierra. En el año 2011 científicos de la Universidad de Yale descubrieron en Montana(U.S.A.) los restos fósiles de un triceratops que había muerto hace 66 millones de años cuando se produjo el famoso impacto de meteorito que extinguió a los dinosaurios. Era un ejemplar joven que aún vivía cuando se produjo la catástrofe. El pintor Charles Knight recreó en 1901 lo que él creía que podría haber sido una de estas magníficas bestias. Por supuesto la reciente producción que ha vuelvo a devolver a los dinosaurios a la gran pantalla "Jurassic World"(2015) también tuvo su ración de dinosaurios cornudos.

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