LA CONQUISTA DEL ESPACIO

ASTRONAUTAS Y COSMONAUTAS. LOS PIONEROS.

Volar ha sido siempre un sueño del ser humano, y cuando éste se cumplió sólo quedaba volar aún más lejos, traspasar los cielos y aventurarse a lo desconocido, al espacio. La Guerra Fría trajo tensiones, desconfianza, espionaje, desarrollo armamentístico, pero también una loca carrera en la que las dos superpotencias competían por ver quien se hacía primero con el dominio del espacio, quien plantaba sus pies en otro planeta por primera vez, y así demostraba al mundo que era el más poderoso. Para el resto de la Humanidad esa competencia de machos alfa extrapolada a naciones nos dejó una apasionante carrera espacial que nos devolvió a los mejores tiempos de las exploraciones. Repasemos a algunos de sus protagonistas y sus mejores momentos.

Yuri Gagarin (1934-1968). El cosmonauta soviético apuntó el primer tanto en la carrera espacial para su país el 12 de abril de 1961 al convertirse en el primer hombre en viajar al espacio en su nave la Vostok 1. Su hazaña fue una única órbita alrededor de la Tierra con una duración de 108 minutos, y con algún problema en la reentrada durante la cual la nave giró descontrolada durante 10 minutos. Su escueto "Vamos" cuando le lanzaron al espacio ha pasado a la Historia. Al aterrizar bastante lejos del punto previsto no fueron científicos ni militares quienes recibieron al cosmonauta sino una humilde campesina quien asustada al ver a un ser embutido en un traje naranja y un casco blanco preguntó aquello de "¿Vienes del espacio?", y por primera vez una ser humano pudo contestar "Ciertamente, sí", aunque el cachazudo Gagarin añadió: "Pero no se alarme, soy soviético". Tenía 27 años. La película "Gagarin"(2013) fue interpretada por Yaroslav Zhalnin. 
Alan Shephard (1923-1998). 23 días después del ruso este americano del proyecto Mercury realizó un vuelo suborbital. Se elevó a 187 kilómetros y su vuelo duró apenas 15 minutos. Aunque la nave fue pilotada por él, y no estaba automatizada como la rusa, el líder ruso Jrushchov se burló del vuelo denominándolo "un salto de pulga". Shepard llegó a pisar la Luna con el Apolo XIV, y fue el primer hombre en jugar al golf en nuestro satélite. En la película "Figuras Ocultas" (2016) Dane Davenport interpreta al astronauta.
Virgil Grissom (1926-1967). El segundo astronauta americano en subir al espacio, y uno de los 7 astronautas del proyecto Mercury. Apodado "Gus", Grissom no fue un astronauta con suerte, en el amerizaje su capsula se inundó y se la tragó el océano, y él mismo estuvo a punto de ahogarse. Algunos lo achacaron a que el piloto entró en pánico, aunque Grissom siempre afirmó que había sido un fallo de la escotilla; por lo que hizo que se modificara, y esa misma modificación le costó la vida en el Apolo I, cuando no la pudo abrir desde dentro y se quemó con sus compañeros. En la serie "The Astronaut Wives Club" (2015) el papel del desafortunado Grissom lo interpreta Joel Johnstone.
Gherman Titov (1935-2000). Titov se convertirá en el segundo cosmonauta ruso al subir al espacio el 6 de agosto de 1961 a bordo de la Vostok II. Titov se quedará con el apodo de "el astronauta olvidado", a pesar de haber marcado varios hitos en la conquista del espacio. Era el piloto reserva de Gagarin ya que se eligió a éste como primera opción por ser de origen más humilde. Sin embargo el vuelo de Titov ostentó durante un tiempo el récord de permanencia, 25 h. y 11 m., fue el más joven en subir, sólo 25 años, controló él mismo la nave, y por supuesto dio más vueltas a la Tierra, además fue el primero en sufrir el "mareo espacial". Titov era un hombre introvertido y quedaba peor ante las cámaras que el simpático Gagarin, y ese fue otro motivo por el que se le excluyó. En el film ruso dedicado al prime astronauta "Gagarin" fue Vadim Michman quien se metió en la piel de Titov.
John Glenn (1921-2016). El 20 de febrero de 1962 Glenn se convierte en el primer americano en realizar un vuelo orbital. Esta vez sí, los americanos han orbitado la Tierra, serán tres vueltas en un viaje de casi cinco horas. Aunque el escudo térmico se desprendió y el astronauta tuvo que calcular él mismo la reentrada con el riesgo de quemarse al volver. Se convirtió en un auténtico héroe y Glenn, muy aficionado a la popularidad, dio el salto a la política. Cuando sus años de senador terminaron volvió al espacio con 77 años en la lanzadera espacial Discovery. Ed Harris realiza una de sus espectaculares interpretaciones en la excelente película "Elegidos para la gloria"(1983).
Scott Carpenter (1925-2013).  Carpenter sería el siguiente americano del proyecto Mercury en subir al espacio, concretamente el 24 de mayo de 1962. En su vuelo presenció las misteriosas luces que seguían a la nave, las llamadas "luciérnagas", y que finalmente se identificaron como partículas de líquido congelado. Unos años después, 1965, participó en el proyecto SEALAB convirtiéndose en acuanauta al permanecer 30 días en un laboratorio submarino a 62 metros de profundidad. Charles Franz lo interpretó en "Elegidos para la gloria".
Andrian Nikolayev (1929-2004). Nikolayev se ganó el sobrenombre de "El Hombre de Hierro" cuando permaneció 4 días incomunicado y en silencio en una cámara de aislamiento. Era el piloto de reserva de Titov, y al final fue el tercer ruso en subir al espacio el 11 de agosto de 1962, estableciendo un nuevo récord de permanencia en el espacio de 94 horas y 22 minutos en su Vostok III. Se trataba de estudiar el efecto de la ingravidez en los cosmonautas tras una estancia prolongada, al tiempo que se intentaba probar la precisión de las trayectorias al enviar al día siguiente otra nave que se colocaría en órbita idéntica, la Vostok IV. De nuevo es el film dedicado al primer cosmonauta "Gagarin" el que cuenta con el personaje de Nikolayev interpretado por Anatoliy Otradnov.
Pavel Popovich (1930-2009). El ucraniano Popovich fue lanzado al espacio al día siguiente de su compañero Nikolayev  en la Vostok IV. Por primera vez los cosmonautas flotaron por la nave en total ingravidez sueltos de sus asientos, y también por primera vez se retransmitían imágenes de televisión con los trabajos de los dos pilotos. El vuelo de las dos naves sirvió para comprobar las comunicaciones entre naves y con el control terrestre. Desde el espacio Popovich trasmitió: "Me encuentro bien y todo transcurre normalmente a bordo de la nave". Como no podía ser de otra manera el film ruso "Gagarin" también cuenta con la presencia del actor Sergey Kalashnikov como Popovich.
Walter Schirra (1923-2007). Wally, como le llamaban sus amigos, fue uno de los 7 magníficos del programa Mercury. Este ingeniero aeronáutico y piloto tuvo el honor de participar nada menos que en los tres primeros programas espaciales americanos, el Mercury, el Gemini, y el Apolo. Pero su primera salida al espacio fue el 3 de octubre de 1962. Dejo escrito: "Nosotros compartimos el sueño de poner a prueba la imaginación y la osadía del hombre". La mini serie "De la Tierra a la Luna"(1998) siguió los pasos de los astronautas implicados en el proyecto Apolo, y Mark Hammon interpretó en ella a Wally Schirra.
Gordon Cooper (1927-2004). "Gordo" como le apodaban sus compañeros fue el último de los astronautas en ser lanzado al espacio por el proyecto Mercury, y el primero en dormir a bordo de la nave. Una de sus secretas misiones fue estudiar la Tierra desde el espacio para localizar posibles emplazamientos de armas nucleares. No sabemos si tuvo éxito o no, pero sí observó posibles anomalías en el Atlántico que anotó en un mapa que guardó para sí. Al parecer se trataba de rutas de antiguos barcos mercantes españoles, de manera que lo que Cooper montó fue un auténtico mapa del tesoro. Es difícil olvidar otra excelente interpretación en "Elegidos para la gloria" la de Dennis Quaid como "Perrito Caliente" Cooper.
Valery Bykovsky (1934- ) El 14 de junio de 1963 un rumor comenzó a correr en la Unión Soviética, el siguiente lanzamiento de la Vostok V llevaría a una mujer a bordo, pero eso no fue así, y "Halcón", el nombre clave de su tripulante, sería de nuevo un hombre, Bykovsky, aunque dos días después se le sumaría una nueva nave la Vostok VI, y esta vez sí, habría una mujer en ella. Mientras Valery iba batiendo todos los récords de duración en el espacio 119 h. y 6 m. , unos cinco días, marca que no ha sido superada para un astronauta en solitario. También Bykovsky sale en el film biográfico de "Gagarin" interpretado por Sergey Laktyunki.
Valentina Tereshkova (1937- ). El 16 de junio de 1963 la Unión Soviética pondría en órbita a la primera mujer. Valia había soportado el duro entrenamiento como uno más, superado el "molino infernal", la centrifugadora, sin desmayarse, aguantado terribles aceleraciones y todo tipo de incomodidades para finalmente protagonizar la "Misión Gaviota", el vuelo de la Vostok VI, la última del proyecto con cosmonautas en solitario. El aterrizaje se saldó para la joven con un ligero golpe en la nariz y el paso a la inmortalidad. Sin embargo el cine no le ha dedicado ninguna obra de ficción, aunque ella misma ha participado en distintas películas y documentales interpretándose a sí misma como el documental "Valentina Tereshkova" (1972).
La era de los pioneros había terminado. Los vuelos en solitario del proyecto Mercury americano y de las naves soviéticas Vostok finalizaron, y dieron paso a una nueva era, la carrera por llegar a la Luna en vuelos tripulados por al menos dos astronautas. El primer tanto había sido para los rusos, quedaba por ver quién se anotaría la victoria final en la conquista del espacio, algo que las dos super potencias, empeñadas en una guerra de prestigio, se habían propuesto como meta. 

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