DIENTES DE SABLE

EL TEMIBLE SMILODON

Si hasta ahora hemos repasado alguno de los dinosaurios más conocidos, hoy damos un salto y le dedicamos el breve repaso a un mamífero, el mortal y ultra conocido dientes de sable o smilodón, que en seguida asociamos con el hombre prehistórico pasando apuros. Películas de animación como la saga de "La Edad del Hielo", personajes de cómic como el Ka-Zar de Marvel que se hacía acompañar por un dientes de sable llamado Zabú, o el mutante llamado  precisamente "Dientes de Sable", y por supuesto las películas, series y documentales han popularizado la impresionante figura del felino.

Descubrimiento y nombre. En 1839 un equipo de paleontólogos daneses encabezados por Lund descubrieron en Lagoa Santa, Minas Gerais (Brasil), unos cuantos dientes que inicialmente creyeron que pertenecían a una hiena. Más adelante al descubrir que se trataba de una nueva especie la bautizaron como Smilodon populator, algo así como " El destructor de dientes de cuchillo de doble filo", y que terminaría popularizado como "dientes de sable". En el Museo de la Plata de Buenos Aires (Argentina) se exhibe un ejemplar completo de smilodon. Una de las apariciones del dientes de sable en el cine es en "Simbad y el ojo del tigre"(1977) en una extraña escena en la cual el smilodon y un gigante cornudo se enfrentan en un duelo a muerte gracias a los mágicos efectos de Harryhausen. 
Descripción. El smilodon más que un único animal es una especie de felinos extinguidos caracterizados por sus gran tamaño y sus afilados y prominentes dientes. Según la especie variaba su peso, oscilando entre 55 y 300 kg. No era un animal tan rápido como los felinos actuales pero en cambio sus patas eran mucho más robustas. Podía alcanzar una altura de 120 cm, aunque lo normal rondaría los 100 cm. Un smilodon de la especie californicus es mostrado en el Museo de Historia Natural de Washington. La serie documental "Caminando entre las bestias"(2001) dedica su quinto episodio a un smilodon al que apodan "Mediodiente".
Distribución. El smilodon vivió fundamentalmente en la América del Plesitoceno, aunque los primeros felinos se encontraron en Europa. El dientes de sable pobló la tierra desde hace un millón de años hasta hace unos 10.000. Vivían en grandes planicies donde compartían hábitat con otros grandes mamíferos que les permitían alimentarse. Un espécimen de Smilodon fatalis se muestra reconstruido sobre una rama de un árbol en el Museo de Historia Natural de Cleveland (Estados Unidos). En la serie "Primeval"(2008) aparece el smilodon en dos de los episodios de la segunda temporada, en uno de los cuales es el auténtico protagonista.
Los dientes. Los felinos suelen usar los dientes para morder en la nuca a sus presas y romper los huesos, pero en el caso del smilodon sus largos colmillos se fragmentarían contra el hueso, sin embargo tenían otra utilidad: servían para morder el cuello de las víctimas, bloqueándoles el flujo respiratorio y cortando las arterias. El dientes de sable podía abrir la boca hasta un angulo de 120º, un león actual sólo lo hace hasta 65º. En el museo de Historia Natural de Berlín se puede contemplar una cabeza de smilodon populator. El film "10.000 a.C."(2008) cuenta con la presencia de un gigantesco smilodon generado por ordenador que practicamente le roba los planos al propio protagonista de la película.
Grupos. Cuando se han descubierto huesos de smilodon que mostraban cicatrices de un combate se ha llegado a la conclusión de que estos animales no cazaban solos, pues hubiera sido muy difícil que un felino sólo se recuperara. Al desplazarse en grupos unos individuos colaborarían en la caza compartiendo el alimento. Posiblemente eran grupos de al menos dos machos y varias hembras en edad de reproducir y las crías. El Museo de las Ciencias de Valencia (España) también tiene su propio esqueleto de smilodon populator. En el popular film "En busca del fuego"(1981) una pareja de dientes de sable pone en apuros a los tres esforzados protagonistas.
Alimentación. El smilodon era un depredador y como tal carnívoro. Sus presas solían ser grandes y no había mamífero por grande que fuera que se le resistiera: bisontes, alces, ciervos, camellos americanos, perezosos gigantes, y hasta mamuts y mastodontes. Saltaba sobre sus presas con sus potentes patas las derribaba y mordía su yugular y la tráquea para matarlos. El Museo de Cincinnati (Estados Unidos) tiene entre sus fondos un ejemplar de Smilodon fatalis. En la serie "Depredadores prehistóricos" (2007) uno de los capítulos está dedicado al temible dientes de sable.
El Smilodon y el hombre. El smilodon y el ser humano convivieron un tiempo, y según algunos investigadores el segundo fue causa indirecta de la extinción del primero. Para los partidarios de esta teoría la llegada de los hombres a las zonas de caza del dientes de sable provocó la extinción o al menos la reducción de la caza mayor imprescindible en la alimentación del felino, que tuvo que ir cediendo terreno ante el avance de los hombres hasta desaparecer por falta de piezas que cobrar, ya que no era tan rápido para atrapar las piezas más pequeñas y ágiles. El ejemplar de smilodon expuesto en el Museo de Ciencias de Tokyo (Japón) se presenta con las fauces abiertas para mostrar la capacidad de apertura de la mandíbula. En la serie de docudramas "Parque Prehistórico"(2006) el paleontólogo Nigel se empecina en conseguir para su particular zoológico un par de smilodontes.
Smilodon gracilis. Entre las especies de smilodon destaca el smilodon gracilis que era el más pequeño de los dientes de sable. Apareció en Estados Unidos hace 2,5 millones de años y se extinguió hace unos 300.000 años. Posiblemente de él derivó el smilodon populator. El Museo de Historia Natural de París también enseña un montaje de un esqueleto de smilodon. Algunas películas de bajo presupuesto o de serie B tienen al dientes de sable como motivo recurrente para hacerselo pasar mal a los protagonistas como en el caso de "La isla del miedo"(2005) que originalmente se titulada "El ataque del Dientes de sable".
Smilodon fatalis. Otra de las especies de smilodon es el smilodon fatalis que surgió en Norteamérica hace 1,6 millones de años. Paso de un subcontinente a otro llegando hasta Perú. El smilodon californicus y el smilodon floridus se consideran subespecies del fatalis. En el Rancho La Brea en California se encontraron cientos de huesos de este felino en unas afloraciones naturales de alquitrán donde muchos de ellos quedaron atrapados. Por ello el smilodon californicus es el fósil estatal de California. En la Universidad de Berkeley (Estados Unidos) se exhibe un smilodon de la especie californicus con su cría. Otro film de bajo presupuesto utilizó al irascible felino como el malo en "Dientes de sable"(2002).
La extinción. El smilodon se extinguió hace 10.000 años. Además de la causa ya aducida, es decir la competición con el hombre, otros científicos alegan al menos dos factores más que contribuyeron a su desaparición: En primer lugar un cambio climático que afecto a la fauna y la flora que constituía el medio ambiente en el que cazaba el felino, y que al ir desapareciendo primeros los bosques y luego los grandes mamíferos limitaron las presas que el dientes de sable podía cazar. Una segunda causa más improbable baraja la posibilidad de que determinados animales trasmitieran un virus que terminó con las grandes presas. Por supuesto el Museo de Los Angeles no podía dejar se exhibir orgulloso un ejemplar de un smilodon procedente de La Brea. En la serie documental de la BBC "Gigantes de la Edad de Hielo"(2013) un capítulo está dedicado al tigre dientes de sable.

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